El eco ha sido su arma evolutiva

Orientarse con el sonido, aptitud de millones de años

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LONDRES (EFE).- Un fósil de ballena de 28 millones de años descubierto en Estados Unidos demuestra que la ecolocación o capacidad de orientarse por medio del sonido surgió pronto entre los cetáceos, según reportó ayer la revista “Nature”.

Un equipo del Instituto de Tecnología y Colegio de Medicina Osteopática de Nueva York, dirigido por Jonathan Geisler, examinó las características de un fósil del Oligoceno hallado en Carolina del Sur, que corresponde a un género hasta ahora desconocido de ballena dentada, la que actualmente tiene la capacidad de ecolocación.

El descubrimiento del fósil “indica que la ecolocación se desarrolló muy tempranamente, cuando se produjo la divergencia entre las ballenas dentadas (que incluyen a orcas, delfines, marsopas y cachalotes) y las barbadas de su antecesor común”, explica la publicación.

La adquisición de la capacidad de ecolocación permitió adaptarse al entorno a los cetáceos dentados que vivían en aguas oscuras o turbias, donde era más difícil navegar y cazar, dicen los expertos.

La ecolocación es una característica de las ballenas dentadas (odontocetos, con dientes), pero en general se sabe poco de cómo este comportamiento y su anatomía surgieron y evolucionaron.

Geisler y su equipo explican que el cráneo del fósil descubierto presenta rasgos anatómicos que revelarían una forma temprana de ecolocación, entre ellos una asimetría craneal y mandíbula superior más ancha. Un estudio filogenético (de las relaciones evolutivas de grupos de organismos) confirma que la ecolocación surgió muy pronto entre los odontocetos, justo después de su separación del antepasado común con las ballenas barbadas.

La aparición de esa aptitud fue acompañada de cambios anatómicos, como tamaño del cuerpo y cerebro, y de patrones de alimentación.

La ecolocación, presente también en los murciélagos, permite orientarse con el eco: el animal emite un sonido que rebota al encontrar un obstáculo y, con base en el tiempo que tarda en regresar, aquél determina la distancia que hay hasta cierto objeto.

Ecolocación | Detalles

Las ballenas dentadas, con esa cualidad, suelen tener entre uno y 260 dientes.

Respiración

Además, sólo tienen un orificio para respirar.

Ballenas barbadas

Son más grandes, nadan más lentamente y tienen un sistema de filtrado en la mandíbula inferior para tragar alimentos.




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